Los desarrolladores de la teoría del bosón de Higgs, el propio Higgs y Englert, y la instalación que probó su existencia, el CERN, han sido galardonados con el premio Príncipe de Asturias de investigación 2012.
¿Qué es el bosón de Higgs?
Bajo este curioso nombre, se escondía una de las partículas elementales de la naturaleza, el "eslabón perdido" del modelo estándar de la física de partículas, una teoría que explica cómo se origina la masa de todas las partículas del Universo. Responde a la siguiente pregunta: ¿por qué unas partículas tienen masa y otras no?
Investigación en el mundoAsí lo explicaba, el año pasado a 20minutos.es, la física belga Martine Bosman, catedrática de investigación del Instituto de Física de Altas Energías (IFAE) en la Universidad Autónoma de Barcelona: "Es la pieza que faltaba en lo que llamamos el modelo estándar de la física, el modelo con el cual podemos describir las partículas que conocemos, cómo interaccionan, todas las medidas que se han podido hacer hasta ahora... pero faltaba un mecanismo para explicar cómo se genera la masa de la partícula, que es algo fundamental. Si no hay masa de la partícula, no existiría el mundo tal y como lo conocemos. Es lo que llamamos el mecanismo de Higgs".
El jurado del Premio Principe de Asturias de Investigación de 2013 explica en su fallo que esta partícula que "completa el Modelo Estándar, que describe los componentes fundamentales de la naturaleza, y es responsable de que ciertas partículas elementales posean masa".
El bosón fue planteado en 1964 por el físico británico Peter Higgs como el agente que dio masa a la materia tras el Big Bang, hace 13.700 millones de años, lo que hace posible la formación de estrellas y planetas, y finalmente, la aparición de la vida.
¿Por qué se lo conoce como 'la partícula de Dios'?
Mucha gente pensará que es porque la partícula es el origen de la materia y la vida, pero en realidad no es así (ya se ha dicho que es el agente que dio masa a la materia no que la creara). Parece ser que todo tiene origen en el bautizo 'marketiniano' que hizo de esta partícula el editor de un libro del Premio Nobel de Física, León Lederman, y que, obviamente cuajó entre el gran público.
¿Por qué es tan importante?
El descubrimiento del bosón de Higgs pondrá patas arriba el campo de la física, tanto que algunos investigadores ya hablan de una "nueva física". Esta partícula puede avalar otras teorías y modelos, como la supersimetría, pero también cerrará las puertas a muchas teorías y líneas de investigación.
Por ejemplo, conocer mejor la física de partículas ayudará a estudiar un fundamental componente del Universo como es la llamada materia oscura. En cualquier caso, las aplicaciones de este descubrimiento de 2012 no serán en absoluto inmediatas.
En el verano de 2012, cuando se descubrió, el director general del Centro Europeo de Física de Partículas (CERN), Rolf Heuer, calificó de avance "histórico" el experimento, clave para entender la formación del Universo, aunque advirtió de que queda mucho trabajo por delante.
La revista 'Science' lo declaró como el descubrimiento científico del año.
¿Qué hicieron Higgs y Englert?
Englert por una parte, junto al físico belga Robert Brout —ya fallecido—, y Higgs, por la suya, predijeron en 1964 al mismo tiempo y de manera independiente la existencia de esta partícula elemental.
En aquella fecha, Higgs lo planteó como el agente que dio masa a la materia tras el Big Bang, hace 13.700 millones de años, lo que hace posible la formación de estrellas y planetas, y finalmente, la aparición de la vida. Pero hasta 2012 habían fallado los esfuerzos realizados desde la década de 1980 para encontrar la partícula en el colisionador estadounidense Tevatron y el antecesor del LHC en el CERN, el LEP —y probar que Higgs tenía razón—a través de la colisión de partículas entre sí y la creación de mini Big Bangs.
¿Cuál fue el papel del CERN en el descubrimiento?
El CERN fue la instalación en cuyo acelerador de partículas se pudo demostrar la existencia del bosón el pasado julio de 2012.
La Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN) (conserva las siglas en francés del Centro Europeo para la Investigación Nuclear que le precedió) es una organización internacional e intergubernamental, es una institución con sede en Ginebra (Suiza) y constituida por veinte estados miembros: Alemania, Austria, Bélgica, Bulgaria, República Checa, Dinamarca, Eslovaquia, España, Finlandia, Francia, Grecia, Hungría, Italia, Noruega, Holanda, Polonia, Portugal, Reino Unido, Suecia y Suiza.
Actualmente el acelerador de partículas ha detenido su actividad hasta 2015, ya que quiere incrementar su potencia en más del doble que la actual.
¿Está completamente probada su existencia?
En realidad no. Aunque todo el mundo lo da por hecho, el CERN anunció en julio de 2012 que habían descubierto una nueva partícula que podría ser el deseado bosón de Higgs, aunque todavía no podía confirmarlo con certeza científica. Martine Bosman aseguraba que era una partícula "que se parece mucho a lo que se esperaba del bosón de Higgs".// 20 minuto (ES)

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